Come i gatti hanno conquistato il mondo


Migliaia di anni prima che arrivassero a dominare la cultura di Internet, i gatti attraversarono l’antica Eurasia e l’Africa trasportati dai primi agricoltori, antichi marinai e persino vichinghi.

Lo studio (pubblicato su Nature il 20 settembre 2016) ha sequenziato il DNA di oltre 200 gatti vissuti tra circa 15.000 anni fa e il XVIII secolo d.C.

I ricercatori sanno poco dell’addomesticamento dei gatti, e c’è un dibattito attivo sul fatto che il gatto domestico (Felis silvestris) sia veramente un animale domestico, cioè che il suo comportamento e l’anatomia siano chiaramente distinti da quelli dei parenti selvaggi.
“Non conosciamo la storia dei gatti antichi. Non conosciamo la loro origine, non sappiamo come sia avvenuta la loro diffusione “, afferma Eva-Maria Geigl, genetista evoluzionista presso l’Istituto Jacques Monod di Parigi.
Una sepoltura umana di Cipro di 9.500 anni conteneva anche i resti di un gatto.
Ciò suggerisce che l’affiliazione tra persone e felini risale almeno agli albori dell’agricoltura, avvenuta nella vicina Mezzaluna fertile a partire da circa 12.000 anni fa.
Gli antichi egizi potrebbero aver domato i gatti selvatici circa 6000 anni fa e, in seguito alle successive dinastie egiziane, i gatti mummificati furono oltre 70 milioni.

Il team di Geigl ha analizzato il DNA mitocondriale dai resti di 209 gatti provenienti da oltre 30 siti archeologici in Europa, Medio Oriente e Africa.
I campioni risalivano al Mesolitico – il periodo poco prima dell’avvento dell’agricoltura, quando gli umani vivevano come cacciatori-raccoglitori – fino al diciottesimo secolo.
Le popolazioni di gatti sembrano essere cresciute in due ondate.
I gatti selvatici del Medio Oriente con una particolare discendenza mitocondriale si espansero con le prime comunità di agricoltori nel Mediterraneo orientale.
Geigl suggerisce che le scorte di grano associate a queste prime comunità agricole attirassero i roditori, che a loro volta attiravano i gatti selvatici. Dopo aver visto il beneficio di avere dei gatti in giro, gli umani potrebbero aver iniziato a domare questi gatti.
Migliaia di anni dopo, i gatti si diffusero rapidamente in Eurasia e Africa. Un lignaggio mitocondriale comune nelle mummie di gatti egiziani della fine del IV secolo a.C. al IV secolo d.C. è stato rilevato anche in gatti della Bulgaria, Turchia e Africa sub-sahariana all’incirca nello stesso periodo.
Probabilmente la gente di mare trasportava i gatti per tenere sotto controllo i roditori, dice Geigl, la cui squadra ha anche trovato resti di gatti con lo stesso lignaggio in un sito vichingo risalente all’ottavo e all’undicesimo secolo d.C. nella Germania settentrionale.